С географической точки зрения Европа полностью лежит в Северном полушарии и омывается водами двух океанов: Северного Ледовитого и Атлантического и их морей. Она не столь велика (10 млн км2), как Азия, не такая компактна, как Австралия, менее экзотична, чем Африка, длина ее с севера на юг гораздо меньше, чем у Америки, но ее рельеф, климат, растительный и животный мир довольно разнообразны и интересны, а народы, населяющих Европу, имеют давнюю и интересную историю.

Название части мира происходит из греческой мифологии. Европа- Дочь царя Финикии Агенора была похищена Зевсом, который обернулся быком. Она переплыла море на спине этого быка и попала на остров Крит.

В старину Европа была колыбелью многих высокоразвитых цивилизаций: эгейской, эллинской, кельтской, римской подобное. Она стала крупнейшим в мире регионом распространения христианства. С ходом истории в состав европейских народов присоединились выходцы из Африки, Азии, которые принесли с собой свои религии, обычаи, традиции. В прошлом большинство стран Европы были или метрополиями больших колониальных империй (Испания, Португалия, Голландия, Англия, Франция и др.) или сами входили в состав великих империй (Украина, Беларусь, Болгария, Молдова т.п.). Только в течение ХХ в. политическая карта Европы кардинально «Перекраивалась» трижды.

Большая часть территории имеет умеренный климат, на западе - океанический, на востоке - континентальный, со снежной и морозной зимой. На севере климат арктический и субарктический, на юге - средиземноморский. Здесь может быть очень жарко, как в Испании, а может быть снежно и холодно, как в Финляндии. Крупнейшие реки Европы: Волга, Дунай, Днепр, Дон, Печора, Рейн, Висла, Эльба, Одра, Рона, Луара, Тахо, крупнейшие озера: Ладожское, Онежское, Чудское, Балатон, Женевское.

Рельеф представлен различными формами. Большинство территории имеет среднее высоту 300 метров над уровнем моря. Вместе с тем горы Альпы, Пиренеи, Карпаты, Апеннины, Уральские поднимаются до средних высот.

Природные зоны сменяются с арктических пустынь, тундры, лесотундры, тайги, смешанных и широколиственных лесов до лесостепей, степей, субтропических средиземноморских лесов и кустарников и даже полупустынь.

Традиционно в Европе географы выделяют следующие регионы: Западную, Центральную и Восточную Европу:

  • Западная Европа (Франция, Великобритания, Ирландия, Бельгия, Германия и другие);
  • Восточная Европа (до конца 80-х годов ХХ в. в ее состав включали социалистические страны и европейскую часть СССР);
  • Центральная Европа (Чехия, Венгрия, Польша, Румыния и другие).

Современная Европа стремится не к разделению на отдельные части, а к объединению. Наиболее яркая иллюстрация стремление к этому - установление Шенгенской зоны для более удобного бесплатного передвижения людей и гармонизации контроля границ между странами Европы.

Общая характеристика населения. Города Европы. Современные исследования свидетельствуют, что уже 8 тыс. лет назад на территории Европы жили предки народов, которые заселяют ее сегодня. Отдельные народы (баски) живут там и до сих пор. Европой за это долгое время прокатилось множество волн миграции, повлияли на языковой, этнический, религиозный и расовый состав ее населения.

Сегодня в Европе преобладают народы индоевропейской языковой семьи: романские, говорящих на испанском, итальянском, португальском, румынском, французском и других языках - на юге и западе; немецкие (Английский, немецкий с диалектами, скандинавские языки) - на севере, северо-западе и в центре Европы, на востоке и юго-востоке - славянские (белорусский, польский, русский, сербско-хорватский, словацкий, украинский, чешский), сюда входят албанский и греческий языки. На кельтских языках говорят ирландцы, валлийцы и шотландцы в Великой Британии, бретонцы во Франции. На языках уральской языковой семьи говорят венгры, финны, эстонцы. На тюркских языках говорят турки, гагаузы и македонцы, мальтийцы говорят на семитских языках.

Более однородным является население Европы с точки зрения его религиозной принадлежности. К XIII в. христианство распространилось практически всем регионом. Позже оно раскололось на католицизм и православие, в ходе Реформации XIV в. от католицизма отделилось протестантство. Сегодня католиков больше всего в Италии, Испании, Португалии, Франции, Ирландии, Бельгии, Австрии, Польше, Литве.